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El hallazgo del año, según la revista 'Science' NOTICIA
Planaria de la especie 'Schmidtea mediterranea'. EMCuadrado Colores Con Tacones Tamaño Plataforma Casual 43 Plata De TF3lK1cJ
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Los 10 científicos del año 2018

Pocas veces el trabajo de los investigadores más anónimos de la ciencia ha salido a la luz como para que todo el mundo hable de ellos. El gran público no conoce a las personas que en sus laboratorios hacen ciencia base. Sin embargo, este jueves, la revista Science ha homenajeado a varios grupos de investigación que han diseñado una nueva forma de ver cómo se desarrolla un embrión por completo, entendiendo, a cada paso, qué genes están activos y qué células se dividen para formar los tejidos y los órganos. Esta investigación de ciencia básica es, para la prestigiosa publicación, el avance del año 2018.

Se trata de una puerta hacia una línea de investigación sin precedentes. Ya podemos ver lo que pasa en cada una de las células de un organismo y en cualquier momento. En embriones, ver cómo crecen, en adultos, cómo se mantienen las células. Antes, esto no siempre se podía hacer o no se conseguía para un animal completo. Per Y, lo que es más importante, podemos verlo en un organismo que se desarrolla, que forma órganos, que crece, que reemplaza células viejas, que regenera tejidos dañados o que enferma. Es una potente herramienta biológica y médica que responderá a muchas preguntas sobre células madre y enfermedades como el cáncer.

El método se llama secuenciación del ARN de una única célula, abreviado como scRNA-seq en inglés, o transcriptoma de una sola célula. Se denomina así porque separa una por una todas las células de un animal completo y las analiza por separado. De ellas se secuencia su ARN (la molécula que dirige la síntesis de proteínas) para saber qué genes están activos en cada célula y en qué momento. Si para la secuenciación del ADN se habla de genoma, para el ARN el término correcto es transcriptoma. Usado en embriones, junto a compuestos fluorescentes que se puedan ver al microscopio, o en combinación de la técnica CRISPR, permite entender el desarrollo completo de los organismos y construir mapas celulares.

En 2018 se han publicado importantes avances gracias a la técnica scRNA-seq en la mosca de la fruta Drosophila, el gusano C.elegans, la planaria Schmidtea mediterranea, peces, ranas, ajolotes y células humanas. Laboratorios de todo el mundo reconstruyen en 3D célula a célula cada tejido y cada órgano de animales completos. El trabajo es titánico. El mapa del cerebro de la mosca de la fruta lleva décadas de estudio que ya van llegando a su fin. Aún queda reconstruir los circuitos que conectan, una a una cada neurona.

La hora de las planarias

Entre los proyectos destacados por Science y que usan la técnica de scRNA-seq está el que se ha llevado a cabo en el laboratorio de Nikolaus Rajewsky, investigador del Centro Max Delbrück de Medicina Molecular de Berlín, Alemania. Allí, Mireya Plass y Jordi Solana han trabajado con un animal fascinante, Schmidtea mediterranea. Normalmente vive en ríos y charcas de la región mediterránea (Barcelona, Baleares, Córcega, Cerdeña, Sicilia y Túnez). En el laboratorio se usa, sobre todo, para experimentos de regeneración, ya que es capaz de formarse de nuevo a partir de muy pocas células. Schmidtea mediterranea es de las pocas especies del planeta que regenerará una cabeza si se la cortas, lo cuál es perfecto para estudiar cómo se forma el cerebro.

Sus células madre son un misterio cada vez más acorralado por los ojos de los científicos y la importancia de este animal empieza a desvelarse. ¿Es la hora de las planarias? "Si", afirman a EL MUNDO.es con rotundidad Plass y Solana. Ni la mosca Drosophila ni el estirado gusano C. elegans tienen, de adultos, células capaces de generar casi cualquier tejido. "Con el desarrollo de estas nuevas tecnologías, las planarias van a ganar peso como modelo", dicen, pues serán el animal de referencia para entender cómo funcionan las células madre.

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Su trabajo fue publicado por Science en abril de 2018 y pone en evidencia el potencial de las células madre más versátiles del reino animal. Una planaria puede ser cortada en cientos de fragmentos y de cada uno surgirá un nuevo animal. Los investigadores han trazado cómo lo hace y han visto que los órganos regenerados tras trocearla no son en ningún grado distintos a los de los ejemplares intactos. "Los resultados fueron espectaculares desde la primera muestra. Estamos expectantes sobre lo que descubriremos en futuros estudios", aseguran.

El Atlas Celular Humano

Otro gran proyecto que usa la técnica de scRNA-seq es el del gran Atlas Celular Humano, llevado a cabo por un consorcio internacional de instituciones científicas. Aunque, por cuestiones éticas, no se puede aplicar en embriones humanos, para nuestra especie se investiga en cultivos de células y en organoides (pequeños órganos generados in vitro). El macroestudio pretende identificar todos los tipos de células humanas, dónde están, cómo se forman los tejidos y qué células desencadenan ciertas enfermedades como el cáncer, el alzhéimer, diabetes y procesos autoinmunes.

En el Centro Nacional de Análisis Genómico (CNAG-CRG), un organismo científico de Barcelona que depende del Centro de Regulación Genómica, el investigador Holger Heyn trabaja y forma parte del consorcio. "Al observar las células individuales de una en una, perfilamos la complejidad de los tejidos y organismos enteros a la mayor resolución", explica Heyn a este medio.

El CNAG, que es pionero en este complejo de técnicas de scRNA-seq, ahora han comenzado a desarrollar el atlas completo del origen de los linfocitos B humanos, una parte del complicado rompecabezas de las defensas de nuestro organismo. "Este atlas guiará la interpretación de las alteraciones clínicas de la leucemia", adelanta Heyn. Para ello cuentan con fondos de la Unión Europea y colaboran con el Hospital Clínico de Barcelona.

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